Equipe da missão Lucy da NASA anuncia novo asteroide alvo

Concepção artística da espaçonave Lucy e o asteroide VD57 1999.
Créditos: NASA

A espaçonave Lucy da NASA adicionará outro encontro à sua jornada com asteroides. Em 1º de novembro de 2023, Lucy terá uma visão de perto de um pequeno asteroide do cinturão principal de asteroides para conduzir um teste de engenharia do inovador sistema de navegação de rastreamento de asteroides da espaçonave.

A missão Lucy já está quebrando recordes ao planejar visitar nove asteroides durante sua turnê de 12 anos pelos asteroides troianos de Júpiter, que orbitam o Sol na mesma distância de Júpiter. Originalmente, Lucy não estava programada para obter uma visão de perto de nenhum asteroide até 2025, quando passará pelo asteroide do cinturão principal (52246) Donaldjohanson. No entanto, a equipe identificou um pequeno asteroide ainda sem nome no cinturão principal interno, designado (152830) 1999 VD57, como um novo alvo potencial e útil para a espaçonave Lucy.

Este gráfico mostra uma visão de cima do Sistema Solar indicando a trajetória da espaçonave Lucy pouco antes do encontro com o asteroide 1999 VD57 em 1º de novembro.
Créditos: Goddard Space Flight Center / NASA

A equipe percebeu que, adicionando uma pequena manobra, a espaçonave seria capaz de observar ainda mais de perto esse asteroide. Então, em 24 de janeiro, a equipe o adicionou oficialmente à turnê de Lucy como um teste de engenharia do pioneiro sistema de rastreamento de terminais da espaçonave. Este novo sistema resolve um problema de longa data para missões de sobrevoo: durante a aproximação de uma espaçonave a um asteroide, é bastante difícil determinar exatamente a que distância a espaçonave está do asteroide e exatamente para que lado apontar as câmeras.

Acontece que o VD57 1999 oferece uma excelente oportunidade para validar esse procedimento nunca antes feito. A geometria deste encontro – particularmente o ângulo em que a espaçonave se aproxima do asteroide em relação ao Sol – é muito semelhante aos encontros de asteroides troianos planejados pela missão. Isso permite que a equipe realize um ensaio geral em condições semelhantes bem antes dos principais alvos científicos da espaçonave.

Este asteroide não foi identificado como alvo anteriormente porque é extremamente pequeno. De fato, o 1999 VD57, estimado em apenas 700 m de tamanho, será o menor asteroide do cinturão principal já visitado por uma espaçonave. É muito mais semelhante em tamanho aos asteroides próximos da Terra visitados pelas recentes missões da NASA OSIRIS-REx e DART do que aos asteroides do cinturão principal visitados anteriormente.

A equipe realizará uma série de manobras a partir do início de maio de 2023 para colocar a espaçonave em uma trajetória que passará a aproximadamente 450 km deste pequeno asteroide.

Fonte: https://www.nasa.gov/feature/goddard/2023/nasa-s-lucy-team-announces-new-asteroid-target

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