As Sondas Voyager da NASA Continuam a Enviar Dados para a Terra

Conceito artístico retrata uma das espaçonaves da Voyager cruzando a fronteira do sistema solar para o espaço interestelar. Embora essas espaçonaves tenham sido lançadas décadas atrás, muitos de seus instrumentos permanecem funcionais.
NASA / JPL-Caltech

 

Lançadas em 1977, as sondas espaciais não tripuladas Voyager 1 e 2 realizaram um extenso levantamento dos planetas e satélites do Sistema Solar exterior. Visitando Júpiter, Saturno, Urano e Netuno, o programa Voyager pode ser chamado de sucesso absoluto em praticamente todos os níveis. As espaçonaves gêmeas enviaram milhares de fotografias e dados científicos que fundamentalmente mudaram nossa compreensão de todo o nosso sistema solar. Atualmente no espaço interestelar, a Voyager 1 é o objeto mais distante da Terra feito pelo homem. A Voyager 2 está perto da borda do nosso Sistema Solar e um dia também entrará no espaço interestelar.

Muitas pessoas não sabem que, mesmo depois de mais de 40 anos, ambas as sondas ainda estão ativamente gerando dados científicos e transmitindo-os para a Terra. Embora muitos dos instrumentos instalados na Voyager 1 e 2 tenham sido desativados ou tenham falhado, vários continuam funcionando. Alimentado por geradores termoelétricos de radioisótopos nucleares (RTGs), ambas as sondas devem continuar operando por vários anos.

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A plataforma de varredura Voyager, que contém muitos dos instrumentos de cada espaçonave.
Crédito: Doug Adler )

Instrumentos atualmente em operação a bordo dos Voyagers incluem:

Espectrômetro de Plasma (PLS):

Funcionando apenas na Voyager 2

Este instrumento consiste em dois dispositivos de metal (conhecidos como copos de Faraday) colocados em ângulo reto entre si. Aquela apontada ao longo da linha da Terra-nave espacial registra dados sobre a velocidade, densidade e pressão dos íons de plasma. O outro dispositivo fora do eixo mede os elétrons dentro de certos parâmetros de energia. O sistema PLS foi fundamental para estudar o vento solar (o fluxo de partículas carregadas fluindo para fora do Sol), determinando como o vento solar interage com os planetas, avaliando o plasma na magnetosfera de Júpiter e como ele é afetado por suas luas, e estudando íons dentro e fora do sistema solar.

Sistema de Raios Cósmicos (CRS):

Funcionando nas Voyager 1 e 2

Como o próprio nome indica, o CRS detecta raios cósmicos (partículas de alta energia que se originam fora do nosso sistema solar). O CRS pode identificar tanto elétrons quanto prótons ao redor da espaçonave e tem sido usado para estudar o vento solar, assim como o fluxo elétrico ao redor de planetas como Saturno. Como a espaçonave se aproximou da borda do sistema solar, a CRS foi vital para determinar quando a Voyager 1 cruzou o choque de término, onde o vento solar diminui acentuadamente, e quando a espaçonave detectou um aumento acentuado nos raios cósmicos, as evidências confirmatórias de evidência de que ele realmente cruzou o verdadeiro espaço interestelar.

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Magnetômetro (MAG):

Funcionando nas Voyager 1 e 2

Os magnetômetros da Voyager são usados ​​para medir mudanças no campo magnético do Sol em relação à distância e ao tempo, bem como para estudar os campos magnéticos ao redor dos planetas externos e como eles interagem com seus respectivos satélites. Cada Voyager carrega vários magnetômetros que são espaçados ao longo de um “boom” implantável que minimiza a interferência da própria nave espacial; alguns estão próximos à base da espaçonave, um magnetômetro está a 7 metros da base da lança e o mais distante a quase 13 metros da base. Atualmente, os magnetômetros geram dados referentes ao campo magnético na borda do sistema solar e no espaço interestelar.

Quase tão impressionantes quanto os próprios magnetômetros, raramente tendo qualquer crédito, e vale a pena mencionar é o próprio boom do magnetômetro, que permitiu que toda a experiência do MAG fosse bem-sucedida. O delicado braço de 13 metros de comprimento que prende os magnetômetros às sondas espaciais teve de ser implantado depois que os foguetes Titan-Centaur lançaram as Voyagers de seus narizes para o espaço. Durante o lançamento, a lança e os magnetômetros conectados foram amplamente comprimidos em um recipiente de apenas alguns metros de comprimento. Uma vez libertados com segurança de seu veículo lançador, os pinos de trava nas Voyagers foram soltos e a lança foi implantada em seu comprimento total, permitindo que os magnetômetros funcionassem. O boom do magnetômetro é uma verdadeira maravilha da engenharia.

Experiência de Partículas Carregadas de Baixa Energia (LECP):

Funcionando nas Voyager 1 e 2

O LECP procura e mede elétrons, prótons, partículas alfa e outros elementos pesados ​​tanto ao redor dos planetas quanto no espaço interplanetário. O LCEP é composto por dois subsistemas: o Analisador de Partículas Magnetosféricas de Baixa Energia (LEMPA) e o Telescópio de Partículas de Baixa Energia (LEPT). O LECP foi usado para ajudar a identificar a forma das magnetosferas ao redor de Saturno e Urano.

Subsistema de Onda de Plasma (PWS):

Funcionando nas Voyager 1 e 2

Este dispositivo foi utilizado para analisar os espectros de ondas de rádio e ondas de rádio de baixa frequência nas magnetosferas de Júpiter, Saturno, Urano e Netuno. O PWS continua a fazer medições dentro e além da heliopausa (o limite onde o vento solar é interrompido pelo meio interestelar).

Todos os outros instrumentos em ambas as sondas Voyager, incluindo as câmeras que tiraram tantas imagens icônicas, falharam ou foram desativadas. Os astrônomos esperam que os instrumentos de trabalho restantes continuem a funcionar durante vários anos e que as Voyagers continuem a ser uma fonte de dados significativos.

Embora a tecnologia na Terra tenha avançado drasticamente desde que as Voyagers foram lançadas, as duas naves espaciais estão congeladas, tecnologicamente falando: elas foram enviadas em suas missões com o melhor equipamento disponível na época (incluindo um gravador de 8 faixas para armazenamento de dados) ou não e eles resistiram ao teste do tempo. Enquanto o tempo avança aqui na Terra, a bordo da espaçonave Voyager é sempre 1977.

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